La tripulación del Apolo 11. De izq. a der. Neil Armstrong, Michael Collins y Edwing «Buz» Aldrin. Foto: Wikimedia Commons

El 20 de julio de 1969, el Eagle alunizó y el 21 Neil Armstrong y Buzz Aldrin, dieron “un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad”. Eran, junto a Michael Collins, la tripulación del Apolo 11, quinta misión espacial tripulada de ese programa de EE.UE y primera de la historia en llevar seres humanos a la Luna.

La nave partió al espacio el 16 de julio, impulsada por un cohete Saturno V desde la plataforma LC 39A y lanzado de cabo Kennedy, en Florida. Fue un hito decisivo de la NASA contra el programa espacial de la Unión Soviética durante la carrera espacial y está considerada como uno de los momentos más significativos en la historia de la humanidad.

El comandante Armstrong fue el primer ser humano que pisó la superficie lunar el 21 de julio de 1969 a las 2:56 (hora internacional UTC) al sur del Mar de la Tranquilidad (Mare Tranquillitatis), seis horas y media después de alunizar. Se retransmitió a todo el planeta desde las instalaciones del Observatorio Parkes, en Australia.

Neil Armstrong desciende por la escalerilla del módulo lunar «Eagle». Foto: Apollo 11 webpage. Public Domain

“Houston… aquí base Tranquilidad, el Águila ha alunizado”, fueron las palabras en el habitual tono reposado de Armstrong que resonaron en el centro espacial Lyndon B. Johnson de Texas, el 20 de julio. Llegaron con solo unos 30 segundos de combustible en el motor de descenso, a 38 m de un cráter de 24 m de diámetro y varios de profundidad.

EL PRIMER HOMBRE EN LA LUNA

600 millones de personas vieron las imágenes en vivo del primer hombre en la Luna, la televisión transmitió desde la llegada hasta la salida de los astronautas al satélite terrestre, que inició la exploración humana de este.

Recorrieron el terreno durante más de dos horas recogiendo 22 kilogramos de muestras de suelo y rocas lunares e instalando instrumental científico para detección de sismos, partículas solares y un reflector láser.

Huella de «Buzz» Aldrin en la superficie lunar. Foto: NASA. Public Domain

Casi todos conocen la histórica frase de Armstrong pero no el hecho de que Edwing “Buzz” Aldrin era presbiteriano y pidió permiso a su iglesia para consagrarse a sí mismo una comunión al alunizar. Para ello llevó un pequeño kit religioso compuesto por una hostia y un poco de vino. Comulgó con ellos poco después de descender y decir unas palabras.

Tras cumplir la misión, regresaron a la Tierra, amerizando a las 18:50 del 24 de julio, exactamente ocho días, tres horas, 18 minutos y 35 segundos después de que el Saturno V abandonara la rampa del Complejo 39. El módulo de descenso cayó solo a dos millas náuticas del punto previsto y fueron rescatados por el portaaviones Hornet.

PASOS QUE HICIERON HISTORIA

Lo que muchos hasta hoy no conocen o apenas se menciona por la magnitud del primer paso de Armstrong, es que fueron siete las misiones tripuladas que intentaron llegar hasta la Luna, siendo solo la famosa Apolo 13, la que falló en depositar astronautas en nuestro satélite natural. E incluso existen teorías conspirativas que afirman que nunca ha habido un humano en la Luna

Pero entre noviembre de 1969 y diciembre de 1972, otras cinco tripulaciones norteamericanas pasearon por la Luna, llevando a cabo cada una de ellas, misiones de exploración e investigaciones científicas. La que siguió a la pionera, fue la del Apolo 12, tras el fracaso del 13, vinieron los éxitos de las Apolo 14, 15, 16 y 17.

El Apolo 12 fue lanzado el 14 de noviembre de 1969, alunizó cinco días después en el “Océano de las Tormentas” y retornó a Tierra el 24 de noviembre, amerizando en el Océano Pacífico. Su tripulación estuvo compuesta por Charles Conrad Jr, Alan L. Bean y Richard F. Gordon Jr.

«Buzz» Aldrin captado por Neil Armstrong durante una de sus caminatas. Foto: NASA. Public Domain

Fue planeada y ejecutada como misión de aterrizaje de precisión. Alunizaron cerca de la nave Surveyor III que llegó a la Luna en abril de 1967. Los astronautas trajeron de vuelta a la Tierra algunos de los instrumentos de la Surveyor III para examinar los efectos en los materiales de la exposición a largo plazo al entorno lunar.

MÁS HISTORIA MÁS PASOS

La Apolo 14 se lanzó el 31 de enero de 1971, alunizó el 5 de febrero en el “Cráter Fra Mauro” y retornó a Tierra el 9 de febrero. Fue tripulada por Alan Shepard Jr., Stuart Roosa y Edgar Mitchel. Su descenso se produjo en el lugar de alunizaje previsto para la abortada Apolo 13.

Los astronautas realizaron dos EVA´s (Actividades Extra Vehiculares) lunares, recolectaron muestras y tomaron fotografías. Uno de los momentos más famosos de esta visita fue cuando al final de la segunda EVA, el comandante Alan Shepard golpeó dos pelotas de golf en la Luna.

Por su parte, la Apolo 15 fue lanzada el 26 de julio de 1971, alunizó el 30 en “Rima Hadley” y regresó a Tierra el 7 de agosto. Estuvo tripulada por David Scott, James Irwin y Alfred Worden. Fue la primera misión en que se usó el Rover Lunar (Lunar Rover Vehicle) para explorar la geología de la región de alunizaje.

El LRV permitió a los astronautas de los Apolo 15, 16 y 17 aventurarse más lejos del Módulo Lunar que en misiones anteriores. La superficie total recorrida aumentó de cientos de metros a decenas de kilómetros. Era un transporte movido por baterías con recarga solar.


David Scott, primero en conducir un vehículo en la superficie de la Luna, en el Rover Lunar cerca de la “Rima Hadley”. Foto: NASA. Public Domain

LOS ÚLTIMOS HOMBRES EN LA LUNA

El penúltimo viaje a la Luna lo hizo el Apolo 16, lanzado el 16 de abril de 1972 que hizo su alunizaje el 20 en el “Cráter Descartes” y regresó el 27, amerizando, como todas, en el Océano Pacífico. Fue tripulado por John Young, Charles Duke Jr. y Thomas Mattingly II.

El principal objetivo de la misión fue investigar la superficie lunar en el área de las tierras altas del Descartes, que se consideraba representativa de gran parte de la superficie de la Luna. Los astronautas recolectaron muestras, hicieron fotografías y experimentos, como el uso por primera vez de una cámara / espectrógrafo ultravioleta en la luna.

Y la última misión del programa Apolo a la Luna, fue la 17, que se lanzó el 7 de diciembre de 1972, alunizó el 11 en “Taurus – Littrow” y retornó a Tierra el 19. La tripulación la componían Eugene Cernan, Ronald E. Evans y Harrison Schmitt. Este último, piloto del módulo lunar, fue el único geólogo entrenado para caminar sobre la superficie del satélite.

Eugene Cernan en la última foto de un hombre en la Luna. Foto: NASA. Public Domain

Como en un viaje de despedida, los astronautas del Apolo 17 recorrieron la mayor distancia jamás viajada en la Luna utilizando el Rover Lunar y devolvieron la mayor cantidad de muestras de roca y suelo. Eugene Cernan, comandante de la misión, es aún el último hombre que pudo caminar sobre la Luna, ya que nadie ha vuelto a visitarla desde el 14 de diciembre de 1972.

Cernan y Harrison Schmitt pasaron unas 75 horas en el valle Tauro – Littrow. En su tercera y última excursión a través de la superficie lunar, Schmitt tomó una fotografía de Cernan flanqueado por una bandera estadounidense. El reflejo de Schmitt se puede ver en el casco del comandante. Desde entonces, los seres humanos solo hemos podido mirar la Luna con nostalgia desde nuestro planeta.